Elvis Presley – Elvis Sings The Wonderful World Of Christmas (1971)

Som ni förstår har jag mer eller mindre badat i julmusik under den senaste månaden. Det framgår till viss del av de skivor som jag har skrivit om här på bloggen, men ni ska veta att de utgör ändå bara en bråkdel av alla julplattor som jag har svalt ner i jakten på det rätta soundtracket till tomtens entré senare ikväll.

Man kan fråga sig huruvida det är sunt att plåga själen med så pass mycket julmusik under en och samma månad. Svaret på den frågan är förstås nej. Men den mer intressanta frågan lyder förstås:

Vilka kloka insikter har den här intensiva julmusiksperioden berikat mig med?

Jo, det ska jag berätta för er: Jag har kommit fram till att vem som helst kan inte göra ett bra julalbum. Även om man skulle råka vara en fantastisk artist i övrigt innebär inte det per automatik att julmusiksgenren ligger som ett öppet och oskyddat fält att erövra. Följande tre kriterier måste uppfyllas om man ska skapa ett riktigt bra julalbum:

  1. En stark baritonröst

Jag vet inte om det har att göra med man föreställer sig jultomtens röst som ganska basig av sig. Den klassiska Disney-tomten skrockar ju ”ho ho ho” med stark stämma och slår sig för magen. Men jag har insett att många av de klassiska jullåtarna tenderar att falla ganska platt om de framförs utan en ordentlig bariton. För att få den rätta julkänslan vill man liksom känna hur hela vardagsrummet vibrerar under första stofen av ”White Christmas”.

2. Traditionella arrangemang

Man får inte glömma att julen trots allt är en tradition. En ganska gammal sådan dessutom, om jag inte är helt ute och cyklar. Det funkar liksom bara inte att försöka hotta upp dessa mossiga låtar med något rap-parti eller något häftigt beat. Lyssna t.ex. på Whitney Houstons ytterst ansträngda RnB-version på ”Little Drummer Boy”. Det går emot hela låtens DNA att hitta på något sådant.

3. Igenkännbarhet

Detta tangerar lite punkt 2, men inte riktigt. När man lyssnar på julmusik vill man inte behöva tänka för mycket. Man har ju som ni vet fullt upp med annat: Det är klappar att öppna, nötter att knäcka, gröt att äta och julgrogg att dricka. Då passar det sig ganska bra att låtarna som spelas i bakgrunden är sådana som man känner igen, så att man slipper fundera över den saken också. Visst är det skoj med egenskrivna jullåtar. Men gör man ett julalbum måste man se till att det åtminstone till hälften är fyllt med de klassiska låtarna. Annars kan man lika gärna strunta i det.

Elvis Presley levde och verkade helt i enlighet med de tre budorden ovan. De två julalbum som han hann spela in under sin karriär utgör båda viktiga grundpelare inom genren. Hans första som kom 1957 är kanske det mer kommersiellt gångbara av de två, men Elvis Sings The Wonderful World Of Christmas ifrån 1971 bjuder även det på finstämd och trevlig julstämning. Det är den skivan som kommer att stå på hemma hos oss idag.

Önskar er alla en riktigt GOD JUL!

Bästa spår: 03. On A Snowy Christmas Night

Bob Dylan – Christmas In The Heart (2009)

Bob Dylan har aldrig varit någon skönsångare. Å andra sidan har hans låtar alltid handlat mer om att fånga den råa osminkade känslan snarare än om musikalisk perfektionism. På Christmas In The Heart kraxar han sig oblygt igenom femton välkända julklassiker; psalmer och sekulära visor om vartannat. Det är faktiskt lite som att bevittna en elefant rumla omkring i en porslinsbutik. När skivan kom blev kritikerna så nervösa att de allihopa gav Christmas In The Heart toppbetyg bara för att vara på den säkra sidan. Man vill ju inte vara den som inte ”fattar” Bob Dylans julalbum.

…Men det finns inget högre syfte med Christmas In The Heart, och det var heller inget ironiskt statement så sofistikerat att det flög över huvudet på alla i hela världen. Dylan tyckte helt enkelt att det kunde vara en kul grej att spela in ett julalbum. Och det kan väl vara en rock-legendar som Nobelprisvinnaren Bob Dylan väl förunnat att bara få roa sig en smula emellanåt? Han har ju ändå gjort sin beskärda del, och mer därtill, för rockhistorien vid det här laget. Christmas In The Heart släpptes i oktober 2009. Intäkterna ifrån albumförsäljningen skänkte Dylan oavkortat till välgörenhetsorganisationen Feeding America, som hjälper mer än 46 miljoner människor i USA att få mat för dagen.

Bästa spår: 01. Here Comes Santa Claus

The Beach Boys – The Beach Boys Christmas Album (1964)

Många är lite för bekväma i sitt julalbumsskapande. Man spelar in någon version av ”Stilla Natt” och kanske lite ”Bjällerklang” och sen är det klart. Inget ont om de låtarna förstås, men de är svåra att göra någonting med som inte har gjorts tusen gånger förut. Då är det kul att lyssna på ett julalbum som The Beach Boys Christmas Album, som i alla fall till 50% utgörs av för albumet nyskrivet material. Beach Boys inspirerades till att göra ett julalbum efter att ha hört Phil Spectors bidrag på temat 1963. Beach Boys kreativa ledare Brian Wilson hade faktiskt t.o.m. spelat piano på Spectors inspelning av ”Santa Claus Is Coming To Town”, men fått sin insats bortklippt av en kräsen Spector som tyckte att hans pianospelande helt enkelt var för dåligt.

Alla låtarna på The Beach Boys Christmas Album utom öppnande ”Little Saint Nick” spelades in i juni 1964. ”Little Saint Nick” hade redan spelats in och släppts som singel året innan. Den enda singeln ifrån The Beach Boys Christmas Album var annars ”The Man With All The Toys”, men den skördade inga större framgångar. Albumet har dock med tiden kommit att få statusen som ett klassiskt julalbum, och flera av spåren brukar gå varma i butikerna och på radion dagarna innan jul. The Beach Boys hade för avsikt att följa upp The Beach Boys Christmas Album med ett nytt julalbum 1978: Merry Christmas From The Beach Boys refuserades dock av skivbolaget Warner Bros. som ville att bandet spelade in ett ”vanligt” album i stället. Merry Christmas From The Beach Boys är än idag outgivet, även om portioner av plattan släppts med diverse julsamlingar genom åren.

Bästa spår: 01. Little Saint Nick

Jacob Miller – Natty Christmas (1978)

Jämte Bob Marley var Jacob Miller en av de största på Jamaicas reggae-scen under sent 70-tal. Miller var sångare i Inner Circle, som med sin rockigare version av genren var en av de akter som starkast bidrog till reggaens kommersiella genombrott. Under 90-talet skulle Inner Circle få världshitar med låtarna ”Bad Boys” och ”Sweat (A La La La La Long)”, men då var Jacob Miller sedan länge ute ur bilden. Han dog i en bilolycka 1980, bara 27 år gammal.

Jacob Millers julalbum är ingenting för den konservativa julfiraren. Dessa klassiska jullåtar i reggae-tappning för snarare tankarna till en solig strand än till ett snötäckt vinterlandskap. Idag finns det självklart hur många exempel som helst på julskivor som har ett reggae-sound, men 1978 var detta en helt ny företeelse. Natty Christmas spelades in i Kingston på bara ett par tre dagar. Miller backades upp av bandkamraterna ifrån Inner Circle. Skivan är relativt populär än idag, inte minst på Jamaica.

Bästa spår: 03. Silver Bells

Elvis Presley – Elvis’ Christmas Album (1957)

Elvis första julalbum är inte vilket julalbum som helst. Det är det bäst säljande julalbumet genom alla tider. Sedan Elvis’ Christmas Album släpptes 1957 har det sålt i över tjugo miljoner exemplar världen över, och det placerar det faktiskt även på en inte alls blygsam placering över bäst säljande album totalt – jultemat oaktat. Som jämförelse kan nämnas att Madonnas Like A Virgin och Britney Spears Oops!… I Did It Again! sålt i ungefär lika många exemplar.

Det var dock ingen självklarhet att Elvis’ Christmas Album skulle bli en succé. 50-talet var som bekant en annan tid och när Elvis på en presskonferens i San Francisco för första gången tillkännagav att han skulle ge ut ett julalbum var det många som förfärades. Elvis tydliggjorde nämligen vid tillfället även att hans album skulle garantera oss alla en ”rock n’ roll jul”. Julen är som alla vet en lugn och stillsam högtid som bäst firas i traditionens heliga tecken, och bara tanken på att blanda in vild otämjd rock n’ roll i den ekvationen sände chockvågor över Amerika. ”Den här gången har Elvis gått för långt”, skrev exempelvis Time Magazine.

Elvis’ Christmas Album tolkar Elvis klassiska julvisor som ”Silent Night” och ”O Little Town Of Bethlehem”. De två nyskrivna alstren ”Santa Claus Is Back In Town” och ”Santa Bring My Baby Back To Me” blandades också in in mixen. Mest uppmärksamhet väckte dock Elvis tappning av ”White Christmas”, som vid tidpunkten för releasen redan hade varit en julklassiker i Bing Crosbys version sedan 1942. Irving Berlin, som hade komponerat låten, tyckte att Elvis nyinspelning var en ren hädelse och en ”parodi på en älskad julklassiker”. Berlin gick så långt att han ringde runt till radiostationer både i USA och Canada med begäran om att låten omedelbart skulle sluta spelas. Den önskan fick han dock ingen vidare gehör för.

Bästa spår: 05. Blue Christmas

The Flaming Lips – Christmas On Mars (2008)

Ett julalbum av det mindre ortodoxa slaget skapade det amerikanska indierockbandet The Flaming Lips med det psykedeliska verket Christmas On Mars. Albumet, som helt saknar sång, är egentligen ett soundtrack till filmen med samma namn. Frontmannen Wayne Coyne skrev, producerade och spelade själv en av huvudrollerna i filmen som handlar om det första julfirandet på en nyligen koloniserad planeten Mars. Flaming Lips trummis Steven Drotz spelar huvudrollen som den psykotiske Major Syrtis, som är den som introducerar julfirandet till den röda planeten. Wayne Coyne spelar en mystisk marsian som i brist på något bättre får tjänstgöra som planetens jultomte.

Christmas On Mars (alltså filmen) spelades till största del in hemma hos Wayne Coyne i hans hus i Oklahoma City, som höll på att renoveras under tiden. Bandet stoppade in 200 000 dollar från egen ficka i filmprojektet, som tog hela sju år att färdigställa – mest på grund av att en massa annat råkade komma i vägen. När bandet påbörjade arbetet med filmen 2001 var det ingen som räknade med att Yoshimi Battles The Pink Robots som de släppte året därpå skulle bli den dundersuccé som det blev. Om Christmas On Mars har Wayne Coyne sagt att det det hela började lite som en ursäkt för Flaming Lips att göra filmmusik. Filmen hittade de på först efteråt.

Bästa spår: 01. Once Beyond Hopelessness – Pt. 1

John Denver and The Muppets – A Christmas Together (1979)

På 70-talet blev John Denver kompis med mupparnas skapare Jim Henson. De trivdes i varandras sällskap och Denver var inte sen att tacka ja när Henson i början av 1979 erbjöd honom att vara med i ett avsnitt av ”The Muppet Show”. Samarbetet föll väl ut och de bestämde sig snart för att följa upp gästspelet med en hel julspecial. ”John Denver and the Muppets: A Christmas Together” började spelas in i Storbritannien i juni 1979 och premiärvisades på ABC den femte december 1979. Men låtarna hade släppts med julskivan A Christmas Together redan två månader tidigare.

A Christmas Together består av en blandning av julklassiker utspädda med någon enstaka nyskriven låt. Skivan sålde ganska bra och nådde en hedrande 26:e plats på Billboardlistan. Både John Denver och mupparna var nöjda med skivan och de slog sina påsar ihop på nytt några år senare med uppföljaren Rocky Mountain Holiday. Den blev dock inte lika lyckad.

A Christmas Together fångar den brokiga ensemblen julens sanna budskap. Man kan verkligen inte klaga på Miss Piggys levande julentusiasm i ”Christmas Is Coming”, eller på Grodan Kermits andaktsfulla insats i vackra ”The Christmas Wish”. I sammanhanget får man tyvärr konstatera att det är heltidsmusikern John Denver som är den svaga länken. Han når helt enkelt inte samma höjder som sina kompisar ifrån Sesame Street vare sig i inlevelse eller i framförande.

Mupparna såg dagens ljus 1955. Grodan Kermit var en av de första figurerna som Jim Henson skapade. Mupparna dök först upp i korta inslag med tv-serien ”Sam And Friends”, som egentligen var riktat mot en vuxen publik. Efter att ”Sam And Friends” lades ner 1961 dök mupparna under en tid upp lite då och då i olika late-night talkshows. Figurerna blev allt mer populära och snart fanns det både tv-serier och filmer med mupparna. Numera är mupparna en Disney-ägd mångmiljardindustri.

Bästa spår: 10. The Christmas Wish

William Shatner – Shatner Claus (2018)

Det finns förstås fler album med rymdanknytning än Christmas In The Stars värda att belysa. Den kanadensiska skådespelaren William Shatner är mest känd för sin roll som Kapten James T. Kirk i den första versionen av kult-tv-serien Star Trek som kom i slutet av 60-talet. Efter att han för sista gången porträtterade den hjältemodiga rymdskeppskaptenen i och med filmen ”Star Trek Generations” 1994 har han sysselsatt sig med lite av varje. En del skådespelerijobb har det förstås blivit, men han har även försökt sig på såväl musiken som författarskapet. 2018 släppte han som 87 år gammal sitt första julalbum. Söker man efter julklassiker i mycket mediokra versioner har man det man letar efter här. Shatners många år i Hollywood har välsignat honom med ett brett och välrenommerat kontaktnätverk, vilket innebär att åtskilliga kändisar faktiskt har satt sitt anseende på spel genom att medverka på Shatner Claus. Iggy Pop sjunger t.ex. ”Silent Night” och ZZ Tops Billy Gibbons lirar gitarr och sjunger på ”Rudolph The Red Nosed Raindeer”. Inte i något av fallen gör det musiken mer tilltalande.

Bästa spår: 10. Rudolph The Red-Nosed Reindeer

Meco – Christmas In The Stars (1980)

Jag blev besviken på George Lucas när han sålde sitt Star Wars-universum till Disney för några år sedan. Jag tillhör de som faktiskt tyckte att hans prequel-trilogi som kom runt millennieskiftet var riktigt bra. De nya Disneyproducerade filmerna tycker jag dock är rena skräpet. Antagligen hade jag orimligt höga förväntningar på Lucas. Han har trots allt våldfört sig på sin egen skapelse i gott och väl 40 år vid det här laget. Alla minns vi väl de bedrövliga ewok-filmerna från 80-talet? Eller den erkänt usla tv-produktionen ”Star Wars Holiday Special” som kom 1978? …Och så släppte han ju igenom den här sorgliga skivan med Star Wars-inspirerad julmusik 1980…

Den ganska okända producenten Meco Monardo var den som kläckte den briljanta idén att ta Star Wars med in i julfestligheterna. Man kan nog lugnt säga att han inte drevs lika mycket av konstnärliga ideal som av lockelsen att kapitalisera på de mycket populära filmerna som precis hade släppts vid tidpunkten. Med ett nio sidor långt brev lyckades han övertyga George Lucas om att idén minsann var finemang och erhöll så rättigheterna till projektet. Monardo anlitade därefter skådespelaren Anthony Daniels, som precis som i filmerna fick spela roboten C3PO. Tillsammans med sin robotkompis R2D2 (som bara pratar i pipande ljudeffekter) framför C3PO/Daniels en repertoar bestående av både klassiska jullåtar och nyskrivna alster (”What Can You Get A Wookie For Christmas (When He Already Owns A Comb)” t.ex.). Låtarna är löst sammanbundna kring en story som utspelar sig i en droidfabrik där droiderna tillverkar leksaker åt jultomten.

Rent musikaliskt utgör inte Christmas In The Stars något viktigare landmärke, men det är väl småkul på ett tramsigt sätt. Skivan innehåller faktiskt den första officiellt utgivna inspelningen av ingen mindre än Bon Jovi. Han sjunger i refrängen på ”R2-D2 We Wish You A Merry Christmas”. Giget fick Bon Jovi genom sin kusin som var ägare av studion där skivan spelades in.

Jag får nog säga att när det kommer till jullåtar föredrar jag faktiskt Bon Jovis bidrag på Christmas In The Stars framför den hemska ”I Wish Everyday Could Be Like Christmas” som alltid går varm i varenda köpcenter veckorna innan jul.

Bästa spår: 05. R2-D2 We Wish You A Merry Christmas

The Killers – Don’t Waste Your Wishes (2016)

Egentligen tycker jag, precis som de flesta andra, att det är ganska kul med julmusik. Problemet med genren är väl att man innan december ens har börjat oftast redan har hört tillräckligt av det för att öronen ska blöda. Men detta Covid-19-år, när man gör alla sina julklappsinköp via nätet och knappt lämnar hushållet heller i övrigt har jag inte fått i närheten samma ohälsosamma dos. Den enda julmusik som jag hittills har utsatts för var faktiskt i förlossningssalen på sjukhuset härom veckan. Radion stod nämligen på i bakgrunden. Det var någonting julfilmiskt över att sitta jämte och se min fru föda vår dotter samtidigt som Bing Crosby sjöng mysigt om en vit jul. Jag misstänker dock att min frus upplevelse var en annan…

De där klassiska jullåtarna har ju sin charm, hur sönderspelade de nu än må vara. Men extra kul är det när man hittar julmusik som faller en smula utanför det där vanliga radioskvalet. Las Vegas-bandet The Killers gav ut en julsingel varje år mellan åren 2006 och 2016. Vinsten gick till Bonos välgörenhetsfond RED – som arbetar för att bekämpa AIDS i Afrika. 2016 släppte The Killers de elva julspåren samlade som Don’t Waste Your Wishes. Skivan släpptes i en begränsad fysisk upplaga och var bara tillgänglig på iTunes under en kort period. Lagom till årets julstök har dock bandet nu låtit släppta Don’t Waste Your Wishes på nytt; denna gång brett och även på Spotify.

Don’t Waste Your Wishes är trevlig lyssning som blandar och ger. Över de elva spåren, varav nio är egenkomponerade, gästas The Killers av allsköns celebriteter. Elton John dyker t.ex. upp i en låt, talkshow-programledaren Jimmie Kimmel i en annan. Klart bäst är fjärdespåret ”Happy Birthday Guadalupe”, som faktiskt är en riktigt bra låt även utanför julsammanhangen.

Bästa spår: 04. Happy Birthday Guadalupe